Ellis Island, l’île-musée qui permet d’en savoir plus sur l’histoire Américaine

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Ellis Island c’est quoi ?

Ellis Island est une minuscule île, toute proche de Liberty Island (l’île de la Statue de la Liberté). Dessus on trouve un grand et imposant bâtiment de briquettes rouges.

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Cet établissement était autrefois le lieu de passage de tout migrant arrivant d’Europe, la « porte d’entrée » vers l’Amérique. Depuis 1990 il a été transformé en musée.

Une histoire d’Amérique

Jusque dans les années 30, Ellis Island était un lieu de passage obligatoire pour les milliers de migrants, tous venus chercher en Amérique une vie meilleure.

Chaque bateau qui arrivait sur l’île déversait ses nombreux passagers, venus des 4 coins d’Europe. Les familles, membres et bagages étaient alors regroupés puis triés, avant d’être dirigés vers ce qu’on peut qualifier aujourd’hui de « douanes ».

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Les migrants étaient alors auscultés et leurs papiers d’identité scrutés à la loupe.

Ceux qui « entraient dans les clous » (ou qui avaient déjà la chance d’avoir de la famille à New York) pouvaient rejoindre Manhattan et commencer une nouvelle vie.

Les autres (les malades, ceux avec des papiers douteux…) étaient refoulés et renvoyés chez eux sans même avoir pu poser un pied sur le sol Américain.

POINT INFO : Annie Moore, une jeune Irlandaise de 14 ans, fut la première personne à être notée sur les registres d’Ellis Island. C’était en 1892. Pour l’occasion elle reçut une pièce de 10$, soit l’équivalent de 1000$ aujourd’hui (autant dire une bonne entrée en matière pour l’époque !). Espérons qu’elle ait pu utiliser cet argent pour se créer une nouvelle vie.

Il n’y a pas que des migrants anonymes qui sont passés par Ellis Island. Certains d’entre eux sont devenus très célèbres, comme ça a été le cas de Charlie Chaplin, Alfred Hitchcock, Cary Grant et bien d’autres encore…

Plus de 12 millions de personnes sont passées par Ellis Island. Aujourd’hui environ 100 millions d’Américains ont dans leurs arbres généalogiques des ancêtres passés par cette île.

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Un musée instructif et touchant

Ce qui se visite à Ellis Island est en fait le bâtiment principal d’époque reconverti en musée.

Le musée retrace avec exactitude tout le processus d’accueil des migrants :

  • la salle des bagages,
  • la salle de « triage » (où les migrants étaient ou non acceptés),
  • la salle du contrôle médical (avec tous les instruments et les cahiers d’époque),
  • la salle de quarantaine (pour les personnes souffrantes),
  • la salle où les migrants refusés à l’immigration devaient attendre pour être ré-embarqués.

Dans les différentes salles on peut voir de près beaucoup de documents d’archives, des carnets, des lettres… mais aussi des objets plus personnels comme des valises, des photos, des vêtements.

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La visite du musée est à la fois très historique et intéressante, mais aussi terriblement triste et touchante. C’est difficile de penser à ces milliers de personnes pleines d’espoir refoulées aux portes de l’Amérique, après des jours de traversée dans des conditions déplorables… de penser aux familles séparées et à tous leurs espoirs perdus dans ce hall gigantesque.

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Le Grand Hall, où étaient accueillis les migrants
INFOS UTILES

Ellis Island est une île exclusivement accessible en ferry. C’est le même ferry qui conduit à la Statue de la Liberté.

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La visite est gratuite si comprise dans le billet de la Statue de la Liberté (info ici), ou  dans le New York City Pass. Sinon, elle coûte 18$ (ferry + entrée du musée).

Audio-guide en français gratuit disponible au musée

ATTENTION ! Le musée ferme tôt. Pour ne pas louper la visite, prend le ferry pour la Statue de la liberté très tôt, et en rentrant profite de l’arrêt gratuit sur Ellis Island pour découvrir le musée.


Si tu es passionné de généalogie, le musée te permettra de faire quelques recherches pour savoir si l’un de tes ancêtres est passé par cette île (j’ai 3 amis Américains dans 3 états différents. 2 d’entre eux ont retrouvé leurs racines à Ellis Island (dont un en France, en Vendée !))


Le site du musée ici

N’hésite pas à partager ton expérience en laissant un commentaire sous cet article. As-tu apprécié ta visite ? Qu’as-tu ressenti ? Conseillerais-tu cette visite pour un premier voyage ?

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