Visiter Ellis Island : un site incontournable de l’histoire Américaine

Mise à jour de l’article : 12/12/2019

Ellis Island c’est quoi ?

Ellis Island est une minuscule île, toute proche de Liberty Island (l’île de la Statue de la Liberté). Dessus on trouve un grand et imposant bâtiment de briquettes rouges.

Cet établissement était autrefois le lieu de passage de tout migrant arrivant d’Europe, la « porte d’entrée » vers l’Amérique. Depuis 1990 il a été transformé en musée.

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Une histoire d’Amérique

Jusque dans les années 30, Ellis Island était un lieu de passage obligatoire pour les milliers de migrants, tous venus chercher en Amérique une vie meilleure.

ss batavia migrants ellis island new york
Le S.S. Batavia transportant 2584 migrants (8 juin 1903). Il détient le record du navire ayant transporté le plus de migrants vers New York.

Chaque bateau qui arrivait sur l’île déversait ses nombreux passagers, venus des 4 coins d’Europe. Les familles et bagages étaient alors regroupés puis triés, avant d’être dirigés vers ce qu’on peut qualifier aujourd’hui de « douanes ».

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Les migrants étaient ensuite auscultés et leurs papiers d’identité scrutés à la loupe. Ceux qui « entraient dans les clous » (ou qui avaient déjà la chance d’avoir de la famille à New York) pouvaient rejoindre Manhattan et commencer une nouvelle vie. Les autres (les malades, ceux avec des papiers douteux…) étaient refoulés et renvoyés chez eux sans même avoir pu poser un pied sur le sol Américain.

POINT INFO : Annie Moore, une jeune Irlandaise de 14 ans, fut la première personne à être notée sur les registres d’Ellis Island. C’était en 1892. Pour l’occasion elle reçut une pièce de 10$, soit l’équivalent de 1000$ aujourd’hui (autant dire une bonne entrée en matière pour l’époque !). Espérons qu’elle ait pu utiliser cet argent pour se créer une nouvelle vie.

Une statue en son honneur est présente au troisième étage du musée.

Il n’y a pas que des migrants anonymes qui sont passés par Ellis Island. Certains d’entre eux sont devenus très célèbres, comme ça a été le cas de Charlie Chaplin, Alfred Hitchcock, Cary Grant et bien d’autres encore… Plus de 12 millions de personnes sont passées par Ellis Island. Aujourd’hui environ 100 millions d’Américains ont dans leurs arbres généalogiques des ancêtres passés par cette île.

POINT INFO : si tu es passionné de généalogie, le musée te permettra de faire quelques recherches gratuitement (via une salle d’ordinateur et de recherches dédiée) pour savoir si l’un de tes ancêtres est passé par cette île (j’ai 3 amis Américains dans 3 états différents. 2 d’entre eux ont retrouvé leurs racines à Ellis Island (dont un en France, en Vendée !))

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Un musée instructif et touchant

Ce qui se visite à Ellis Island est en fait le bâtiment principal d’époque reconverti en musée. Le musée retrace avec exactitude tout le processus d’accueil des migrants :

  • la salle des bagages,
  • la salle de « triage », où les migrants étaient ou non acceptés (la salle principale du musée),
  • les salles du contrôle médical (avec tous les instruments et les cahiers d’époque),
  • la salle de quarantaine (pour les personnes souffrantes),
  • la salle où les migrants refusés à l’immigration devaient attendre pour être ré-embarqués,
  • ainsi que quelques salles d’expositions permanentes et temporaires.

Dans les différentes salles on peut voir de près beaucoup de documents d’archives, des carnets, des lettres, des vêtements… mais aussi des objets plus personnels comme des valises, des photos, des vêtements.

La visite du musée est à la fois très historique et intéressante, mais aussi terriblement triste et touchante. C’est difficile de penser à ces milliers de personnes pleines d’espoir refoulées aux portes de l’Amérique, après des jours de traversée dans des conditions déplorables… de penser aux familles séparées et à tous leurs espoirs perdus dans ce hall gigantesque.

INFOS UTILES

Ellis Island est une île exclusivement accessible en ferry. C’est le même ferry qui conduit à la Statue de la Liberté. La visite est gratuite si comprise dans le billet de la Statue de la Liberté (info ici), ou  dans le New York City Pass. Sinon, elle coûte 18$ (ferry pour Ellis Island+ entrée du musée) (plus d’infos et réservation ici).

Audio-guide en français gratuit disponible à l’entrée du musée.

ATTENTION ! Le musée ferme tôt. Pour ne pas louper la visite, prend le ferry pour la Statue de la liberté très tôt, et en rentrant profite de l’arrêt gratuit sur Ellis Island pour découvrir le musée.

Personnellement j’ai adoré ce musée. On sent dans ces lieux chargés d’histoire tellement d’espoir et de souffrance. J’ai profité d’être quasiment seule dans le musée pendant ma visite (début novembre) pour faire ce vlog et t’en montrer plus :

Bien sûr en sortant n’oublie pas de faire un tour par la boutique du musée :

Aussi, si tu n’es pas trop pressé, profite de ta visite du musée pour grimper dans les étages et jeter un coup d’oeil par les différentes grandes fenêtres. La vue sur New York est magnifique (même s’il fait nuageux, comme ça a été mon cas pendant ma visite) :

N’hésite pas à partager ton expérience en laissant un commentaire sous cet article. As-tu apprécié ta visite ? Qu’as-tu ressenti ? Conseillerais-tu cette visite pour un premier voyage ?

2 commentaires Ajouter un commentaire

  1. Sonia Buoro dit :

    A ne surtout pas manquer, quand on veut découvrir un peu plus l’histoire des États Unis ! Grâce à l’accès aux noms des personnes étant arrivées par Ellis Island, on a pu confirmer qu’un grand oncle de mon mari etait bien passé par là !

    J'aime

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